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Pablo Pantoja, el eslabón jacetano en tierras norteamericanas

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El hockey hielo en España se puede definir con muchas palabras: limitado, marginal, minoritario… Con muchas palabras, pero muy pocas positivas. Por ello, noticias como las que llegan desde Estados Unidos donde un joven jacetano se acaba de proclamar campeón de su división en la NA3HL con su equipo, contagian de alegría la que es su tierra natal, Jaca, e incluso, al hockey hielo español. Hoy, SPORTHUESCA.com entrevista a Pablo Pantoja, ex jugador del CH Jaca y actual militante de los Yellowstone Quake.

Es difícil ver a un jugador de hockey hielo español cruzar “el charco” para incorporarse a las filas de un equipo de Estados Unidos donde el nivel es mayor, ¿cómo se siente al formar parte de este grupo tan selecto?

En este sentido tienes razón, es un grupo bastante reducido por desgracia. Por mi parte, la verdad es que llevaba bastante tiempo intentando venir a jugar ya fuera a Estados Unidos o a Canadá, y al final barajando distintas posibilidades tuve la suerte de poder emprender el sueño que tenía desde pequeño por así decirlo. Con lo cual me siento muy afortunado y feliz de poder disfrutar todo esto.

¿Cree que el hockey hielo está creciendo en España lo suficiente como para que, en un futuro, podamos ver a más jugadores como usted viajando a países con tradición en este deporte?

Creo que conforme pasan los años cada vez hay más jugadores españoles repartidos por diferentes países en los que el hockey tiene una gran tradición, tratando de jugar a un buen nivel y mejorar de manera que haga subir proporcionalmente el nivel de los jugadores españoles y de España a su vez. Y confío que siga siendo así.

Y en España, ¿qué futuro le ve?

Bueno, en España tenemos una liga en la que hay muy pocos equipos por desgracia, esto hace que haya un bajo nivel de competitividad y muy pocos partidos. Pero en los últimos años han salido nuevos equipos, por lo que espero que poco a poco subirá el nivel convirtiéndose así en equipos con un nivel suficiente para competir en la LNHH haciendo el hockey español más competitivo.

Como popularmente se dice: ver para creer. ¿Ha notado verdaderamente el cambio de nivel de jugar en la LNHH a disputar la NA3HL? ¿En qué aspectos?

Lo he notado bastante. Pasar de jugar en el tamaño de las pistas europeas a las americanas ya es un gran cambio, ya que hace que el juego sea mucho más rápido y espectacular para el público. También hay un cambio bastante grande respecto al aumento de la intensidad del juego y contacto físico. A todo esto hay que sumar el cambio a una liga en la que participan 48 equipos por lo que la competitividad es infinitamente mayor así como el número de partidos.

Para los lectores que no conozcan la estructura de las ligas norteamericanas, ¿podría explicarnos a qué división correspondería la NA3HL?

Las ligas junior en américa se distribuyen por niveles. En estos niveles hay distintas ligas pero que siguen perteneciendo al mismo nivel, el mejor nivel sería Tier I de donde salen jugadores con nivel para jugar en la NHL o en las mejores universidades del país. Mi liga pertenece a Tier III por lo que se podría decir que es una tercera división a nivel junior.

La pasada semana os coronasteis como campeones de vuestra división (Frontier Division), ¿qué sintió en aquel momento? El equipo ya lo había conseguido la temporada anterior, ¿se esperaba repetir el logro por segundo año consecutivo?

Cuando llegué al equipo uno de los objetivos era ganar la liga regular en nuestra división, pero esto es hockey y es un deporte en el que cualquier rival te lo puede poner difícil. Por lo que conseguirlo ha sido una gran satisfacción del trabajo bien hecho para el equipo y a eso se suma que ha sido la mejor liga regular a nivel de resultados que el Yellowstone Quake ha conseguido en toda su historia, así que muy contento de formar parte de este equipo.

22 goles, 25 asistencias, el segundo mejor rookie del equipo y el sexto mejor valorado de toda la plantilla del Yellowstone Quake. Sin duda se ha convertido en una de las piezas claves del equipo, ¿se esperaba conseguir tal éxito cuando llegó a Cody al principio de la temporada?

La verdad que estoy muy contento con mi contribución al equipo y el número de puntos que he conseguido en esta liga regular llegando a tener más de un punto por partido. Al llegar a Cody no me esperaba llegar al nivel en el que he estado esta temporada, veía un nivel superior al mío por parte de los demás jugadores. Yo no había tocado el hielo en todo el verano, en cambio, todos los jugadores del equipo habían estado todo el verano entrenando en distintos campus, pero desde el momento que llegué al equipo, trabajé, dí todo lo que tenía, y ese trabajo ha dado sus frutos haciendo que mi nivel aumentará y pudiera ayudar al equipo de la manera en la que lo estoy haciendo.

Y ahora los ‘playoffs’. ¿Hasta dónde llega la ambición de este equipo?

Ahora tocan los play offs por separado en cada una de las divisiones, el ganador de cada cual accederá a los play offs de la liga que se jugarán en Chicago pudiendo llegar a ganar la liga. La ambición de este equipo creo que no tiene límite este año y nuestro objetivo es ganar la liga haciéndonos con la Silver Cup.

En cuanto acabe la temporada, ¿continuará en los Yellowstone Quake, volverá al CH Jaca o tiene nuevas ofertas sobre la mesa?

Este equipo pertenece a una liga junior, es decir, sub 21 por lo que el año que viene ya seré demasiado mayor para poder jugar en esta categoría. Mi intención es jugar la temporada que viene en una universidad de Estados Unidos en las que hay un nivel de hockey muy bueno y así compaginar estudios con el hockey pero nunca se sabe.

¿Echa de menos a su ex equipo y a la ciudad de Jaca?

Por supuesto que echo de menos a los ex compañeros de equipo de mi ciudad, tanto como a mis amigos de toda la vida y sobre todo a mi familia. Es duro no estar con ellos durante tanto tiempo pero esto es un sueño que me he dispuesto a cumplir y todo tiene sus pros y sus contras. Un saludo a toda mi familia y todos mis amigos desde Cody, os quiero.

En pocos días, comenzará la final de la Liga Nacional de Hockey Hielo entre el CH Jaca y el Txuri Urdin. ¿Confía en que su antiguo club consiga revalidar el título?

Estoy seguro de que el Club Hielo Jaca puede revalidar el título este año, no será fácil, pero por eso es el mejor equipo de España.

¿Un mensaje de ánimo para sus ex compañeros?

Estoy seguro de que podéis ganar este año como lo hemos hecho las dos temporadas pasadas. Mucho ánimo equipo y en especial a Gastón González, Alejandro Carbonell y Adrián Ubieto.

Muchas gracias Pablo por concedernos esta entrevista para SPORTHUESCA y mucha suerte en los ‘playoffs’ de la NA3HL.

De nada, ha sido un placer por mi parte. Un saludo para todo SPORTHUESCA.com.

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